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ニオイと思い出はつながっている!ヒトが持つ嗅覚のポテンシャルが意外なほど高かった

2016年05月12日更新

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「犬は人間の100万倍から1億倍もの嗅覚を持っている!」…なんていう文言を目にしたことがある方が多いのでは?それを見る度に「人間の嗅覚は全然だけど、犬ってスゴイな…」と思う方も少なくはないはず。

ですが最新の研究では、ヒトも1兆種類のニオイの嗅ぎ分けが可能だと判明していたことをご存知でしたか?そのほか、ヒトの嗅覚のトリビアやそのメカニズム・意外なまでのポテンシャルをご紹介します!

1:1兆種類ものニオイを嗅ぎわけられる!?

ヒトはにおいをキャッチする「においセンサー(嗅覚受容体)」を約400種類ほど持っていると言われています。

これまでヒトは約1万種類ほどのニオイ物質(混合臭)を嗅ぎ分けることができる…と言われていましたが、ロックフェラー大学の研究により、1兆種類もの混合臭を嗅ぎ分けられる可能性があることが判明したんです!

従来の説より何倍もの可能性が示唆されたわけですが、1兆通り…とてつもない数です。

とはいえヒトの嗅覚には個人差があります。1兆種類以上のニオイを嗅ぎわけられる超嗅覚の人もいれば、そうでない人もいるんですね。

2:嗅覚も疲れちゃう!?

同じニオイをしばらく嗅いでいると、だんだんそのニオイがわからなくなっていく現象…実際に体験したことがある方も多いのではないでしょうか。

この不思議な反応は「嗅覚疲労」または「順応性」と呼ばれています。疲れ目・眼疲労や聴覚疲労よりももっと頻繁に起こる嗅覚疲労ですが、実は嗅覚は五感の中でもっとも「疲れやすい感覚機能」とされているんです。

部屋の中や陰干ししていた服や激しく汗をかいた運動の後などなど、自分では気づかないニオイも気をつけていたいですね!

3:ニオイと思い出はつながっている!

ふとしたときに「あ、このニオイ、なつかしい…」と思い出が蘇ったことはありませんか?それもそのはず、五感の中で「記憶」ともっとも密接につながっているのが嗅覚なんです。

というのも、嗅覚は五感の中で唯一「大脳新皮質」を経由せず、「大脳辺縁系」という記憶や感情、本能行動をつかさどる部分と直接つながっているためなんだとか。

この理由から、ニオイによる記憶は、他の感覚機能から想起される記憶とくらべてもより感情的で、鮮明であるそうです。

これから「絶対忘れたくない」と思うヒトやできごとがあったときは、思いきりそのニオイを嗅いでおきましょう!

4:ニオイの好き嫌いは十人十色…だけど?

ニオイの好き嫌いは人によって大きく差が出るため、10人中10人に好かれるにおいというものは無いに等しいと言われています。

しかし、約60種類のにおいについて、ニューヨーカー数百人に好ましさを評価してもらうという調査では、最高評価を得たニオイ…つまり「もっとも好かれるニオイ」が一応判明したそうです。

そのもっとも好かれるニオイというのが、「バニリン」!バニラの香りの主成分だそうですが、たしかにあの甘い香りは(強すぎなければ)多くの人にとって心地よいものかと思えますね。とはいえこれはニューヨーカー限定の調査結果なので、いつか世界中の人に調査をしていただきたいです。気になる。

ちなみに、イソ吉草酸(チーズの刺激臭の素になっている化合物)が「もっとも嫌いなニオイ」とされてしまったようです。

5:においを嗅ぐと神経が発達する!

ほかの神経細胞とつながってニオイの情報を処理する嗅球の介在ニューロンは、ニオイの刺激があれば、大人であっても新しい回路を作り続けるんだとか。この仕組みと、これにともなう分子の発現については再生医療の研究でも非常に注目されているようです。

この研究が進めば、たとえば脳卒中などにより神経細胞が死滅した際にも、その神経障害を回復させるような治療法への応用が期待されているんです!

6:異性の好みはニオイの好み!?

最新の研究によればヒトは男女を問わず、無臭のフェロモンによって異性を嗅ぎわけているんだとか。また、パートナーを選ぶときも無意識にフェロモン・そしてニオイを嗅ぎわけているそうです。

こうしたニオイの相性の基準となるのが、「遺伝子が遠い」かどうか。というのも、パートナー同士の遺伝子が遠いと生まれてくる子孫の免疫力が高くなる…という理由があるそうです。

ちなみに、この遺伝子等がよくわかる例として挙げられるのが、年頃の娘さんの発する「お父さんクサイ!」という言葉。これは父娘間が遺伝的に近いため、そのニオイを好まなくなるという理由があったんです。

ちなみに女性はフェロモンを含めた嗅覚が男性よりも鋭いようです。これについては「脳内の神経回路の違い」「子どもの父親選びに対して敏感になる」など様々な説があるそうです。

よく見かける「美女と野獣」カップルは(もちろん外見の好みや内面の一致もありますが)こうした理由によって惹かれ合っている部分もあるのかもしれません!

意外とスゴかったヒトの嗅覚!

「ヒトの嗅覚なんて犬より何倍も劣ってる…」と思わずに、実は意外とスゴかったわたしたち人間の嗅覚を誇っていきたいですね!

(image by amanaimages 1 2 3 4 5 6)

(参考:nationalgeographic.co.jpnaramed-u.ac.jp)

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本記事は、2016年05月12日時点の情報です。記事内容の実施は、ご自身の責任のもと安全性・有用性を考慮してご利用いただくようお願い致します。

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